Navigation Menu+

Tanners of Fez

Chouara tannery scenery of work, Fes, MoroccoIn the entrails of Fez

 

Since its sinuous alleys, the city of Fez holds a cultural heritage of a big wealth.

Located in the heart of the Medina, the Chouara tannery dating of the Middle Ages, is the most symbolic, and has preserved its sector of activity in the respect of the ancestral traditions.
Considered as the stamp of the city, it attracts every year numerous tourists.

From the terraces surrounding it, we observe these vast range of dyes pits, which the various colors by the sparkling of the sun, evoke precious stones set by rings.
Of the ruby in the topaz, colors are extracted from natural pigments such as the poppy, the pomegranate tree or the indigo.

Seen from below, the reality is quite different …
The strong stinking bitter smell surprises at first nostrils, then, the look concentrates to these men, who operate their profession in conditions of an extreme hardness.
Immersed in toxic fumes, the tanners bustle in the various stages of production.
With their feet, they work the skins wallowing in stone pits of acid solutions, they dip them into organic solvents for the degreasing and the softening.

Today these tanks know a state of decay which puts in danger the safety of the tanners and the cultural heritage of the city.
The conservation of tanneries represents a real cultural and economic stake for the city of Fez. The old city will have to know how to preserve and value this natural construction to allow these secular activity to resist to the economic and social transformations.

Photo documentary realized in the tannery of Chouara in April 2013

Fez, Morocco

French text

Dans les entrailles de Fès

Depuis ses ruelles sinueuses, la ville de Fès recèle  un patrimoine culturel  d’une grande richesse. Située au cœur de la Médina, la tannerie Chouara, datant du Moyen-âge, en est la plus emblématique, car elle a su conserver son artisanat dans le respect des traditions ancestrales. Considérée comme le cachet de la ville, elle attire chaque année de nombreux touristes. Depuis les terrasses qui l’encerclent, on observe ces bacs aux substances multicolores, qui par le scintillement du soleil,  évoquent des pierres précieuses serties d’anneaux. Du rubis à la topaze, les couleurs sont extraites de pigments naturels tels que le coquelicot, le grenadier ou l’indigo.

Vue d’en bas, la réalité est toute autre… La forte odeur  âcre pestilentielle  surprend d’abord les narines, puis,  le regard se porte sur ces hommes, qui opèrent leur profession dans des conditions d’une extrême pénibilité. Immergés dans les émanations toxiques, les tanneurs s’activent aux différentes étapes de production. De leurs pieds, ils travaillent les peaux qui macèrent dans  les bassins aux solutions acides, puis les trempent dans des solvants organiques pour leur dégraissage et leur assouplissement.

Aujourd’hui ces cuves connaissent un état de délabrement inquiétant qui met en péril la sécurité des tanneurs et le patrimoine culturel de la ville. La préservation des tanneries constitue un véritable enjeu culturel et économique pour la ville de Fès. Elle devra savoir conserver et valoriser cette construction naturelle  tout en améliorant les conditions de travail pour permettre à cet artisanat séculaire de résister et perdurer aux  mutations économiques et sociales.